Groupon sunt eu!

Profitaţi de cea mai bună ofertă a zilei! Doamnelor şi domnilor, Andrew Mason, cel mai puţin cunoscut dintre cei mai cunoscuţi copii teribili ai Noului Internet!

Forbes îi dedica o copertă în decembrie 2010 şi îl anunţa drept “Următorul fenomen web”. Se întâmpla la scurt timp după anunţul că Google ar urma să plătească şase miliarde de dolari pentru senzaţia momentului în www 2.0, Groupon, o platformă de cupoane şi reduceri online (de regulă între 50 şi 90%), (re)cunoscută drept businessul cu cea mai rapidă creştere din online.

andrew mason, groupon

Până atunci, Andrew Mason era un nume mai puţin pomenit chiar şi în cercurile high-tech. Poate şi pentru că webtreprenorul de 31 de ani urmase o traiectorie atipică față de cei mai mulți dintre fondatorii de startup-uri online, care și-au exersat talentele de programatori la școli precum Harvard, Stanford sau Massachusetts Institute of Technology înainte de a bate la porţile Noului Tărâm al Făgăduinţei Tehnologice, Silicon Valley, în căutare de investitori și mână de lucru.

CEO Superstar

Crescut într-o suburbie din Pittsburgh, Andrew Mason a fost un programator autodidact, pasionat înainte de toate de muzică. A luat lecții de pian încă de la vârsta de 6 ani, iar la 25 de ani încă se mai visa într-o trupă rock. “Nu era vorba de a deveni un star rock, cât mai degrabă parte a unei contra culturi”, mărturisea el în interviul pentru Forbes.

”Este unul dintre cei mai agili gânditori pe care i-am întâlnit vreodată”

Despre talentul muzical al lui Mason, Steve Albini, un producător care l-a avut o vreme stagiar, spune că era unul aparte. “Multe din ideile sale păreau absurde la prima vedere. Putea renunța însă ușor la o idee proastă în favoarea uneia bune, fără să fie câtuși de puțin întrerupt de inerție. Este unul dintre cei mai agili gânditori pe care i-am întâlnit vreodată”.

Abilitate care l-a transformat în CEO-ul unei companii cu peste 300 de angajați în Statele Unite, prezentă în peste 30 de ţări. Cu toate astea, Mason nu are nimic din alura unui șef de companie gigant și refuză să se considere un antreprenor în toată puterea cuvântului. O spune chiar el, într-o discuţie relaxată cu Vanity Fair. “Nu obișnuinesc să mă gândesc în acest fel la lume. Dar dacă privesc înapoi, cineva ar putea să creadă pe bună dreptate că asta am devenit între timp”.

 

Million Dollar Baby

A fost şi a rămas un workoholic. Ajunge la birou la șapte dimineața și mărturiseşte că adoarme adesea în fața computerului și se visează muncind. Când are timp liber, şi-l petrece alături de logodnica sa, Jenny Gillespie. “Să muncești din greu nu e o povară”, este mantra lui Mason. “E o fericire absolută. De ce nu ai vrea să îți petreci fiecare oră din viață făcând ceva care poate avea un impact atât de mare și care e, totodată, atât de interesant? Ce-ar putea fi mai interesant de-atât?”, se întreabă el. “Poate să te joci pe computer”, adaugă tot el. Dar nu-i luaţi răspunsul din urmă prea în serios. Pentru că nici el nu o face.

Talentul de antreprenor l-a avut încă din copilărie. La 15 ani a început să livreze la el în cartier, în fiecare sâmbătă, covrigi proaspeți pe care îi cumpăra de la o brutărie. A ales, totuși, să studieze muzica, iar în 2003, după absolvire, s-a angajat la un dezvoltator de softuri din Chicago. Atunci i-a venit ideea unui site care să cartografieze politicile publice legate de subiecte precum războiul din Irak sau reformele asigurărilor sociale. A găsit sprijin la Universitatea din Chicage, care i-a acordat o bursă pentru un Masterat în politici publice.

L-a transformat însă în altceva după numai câteva luni, când fostul său șef, Eric Lefkofsky, atras de ideea acestui proiect, l-a finanţat cu un milion de dolari. “Nu exista în acel moment ceva asemănător pe Internet”, spunea Lefkofsky despre ideea lui Mason, materializată în toamna lui 2007 în ThePoint.com, o platformă prin intermediul căreia internauții pot strânge fonduri pentru cele mai neaşteptate cauze.

 

Pizza 22

Lefkofsky se declara atunci impresionat de sârguința extraordinară a lui Mason: “Era la birou dimineața, la prânz și noaptea”. La rândul său, Mason spune despre Lefkofsky că i-a schimbat viziunea asupra afacerilor: “Mă forța să gândesc complet diferit și să găsesc rapid o modalitate de a monetiza siteul”.

O serie de campanii, hhhmmm, să le spunem nonconformiste, desfășurate de utilizatorii ThePoint  – să o amintim aici pe cea care cerea retragerea pentru totdeauna din viaţa publică a lui Bono “With or Without You” U2, susţinătorii cauzei declarându-se dispuşi să doneze în schimb o tonă de bani pentru a rezolva problema SIDA – au atras atenția presei americane.

Bono nu s-a retras din viaţa publică, după cum nici ThePoint nu a reușit să atragă suficientă reclamă pentru a se autosusţine; dar Mason a învățat o lecţie preţioasă – cele mai eficiente campanii de pe ThePoint au reușit să adune la un loc consumatori interesați să obțină putere de cumpărare.  Într-o primă fază, a deschis un blog care oferea zilnic cititorilor diverse oferte de la diverşi vânzători. Investitorii l-au încurajat să-şi dezvolte ideea şi așa s-a născut sub numele de Getyourgroupon.com. versiunea 1.0 a Groupon. Se întâmpla pe 22 octombrie 2008, când era lansată și prima ofertă: două pizza la valoarea uneia. A fost o ofertă de nerefuzat pentru 22 de internauţi din Chicago.

“A reușit, cel puțin pentru moment, să facă bani din cuvinte”  – The New York Times

Secondat de o armată de experți în vânzări și copywriteri, Mason a început să cucerească lumea. Prin telefon. Oameni de vânzări din Chicago studiau oferta de afaceri din oraşele vizate pentru colonizare, stabileau telefonic termenii parteneriatului cu viitorii comercianții, iar ulterior, înainte de lansarea oficială, deschideau acolo şi birouri.

 

Mason vs Mason

“Ceea ce face ca Groupon să fie amuzant în rândul consumatorilor este acest element, descoperirea de noi lucruri, să fii surprins în fiecare dimineață de deal-ul zilei respective”, spunea Mason într-un interviu de la sfârșitul anului trecut. “Încercăm să rămânem surprinzători și încercăm să facem acest lucru fie că e vorba de deal-ul pe care îl prezentăm, de modul în care scriem despre acest deal, de brand sau de cultura companiei respective”.

Iar adevărul e că Groupon nu încetează să suprindă de câțiva ani încoace. Cu 1,8 milioane de abonați în 2009, a ajuns azi la 83 de milioane, grație în primul rând finanţărilor de peste un miliard de dolari primite de la diverşi investitori.  Veniturile companiei au sporit și ele, chiar dacă nu în ritmul scontat: de la 94 de milioane de dolari în 2008, la 644 milioane de dolari în primele trei luni ale acestui an.

Iar dacă toate aceste cifre nu ar fi fost suficiente, povestea de dragoste cu final neaşteptat cu Google a lăsat fixată lumina reflectoarelor pe Mason și Groupon. Subiectul a rămas şi azi tabu, iar Mason evită să intre în detalii.

Neoficial, se spunea atunci că refuzul Groupon ar fi fost cauzat de problemele antitrust ale Google. Alte voci anonime au venit cu o altfel de explicaţie şi au spus că Mason ar fi fost îngrijorat de faptul că o eventuală tranzacţie i-ar fi demoralizat angajaţii și îndepărtat clienții de business.

Mason nu a făcut decât să dea apă la moară curioșilor şi a postat pe contul său de Twitter un link către un site-clonă, Nopuorg.com (Groupon scris invers), pe al cărui blog, un oarecare Andrews Mason, (auto)prezentat drept un copil minune al social-media, scria despre ofertele de preluare pe care le-ar fi avut, motivându-şi în acelaşi timp şi refuzurile: AskJeeves – “gigantul web cerea prea multe concesii”; Sony – “Nopuorg nu poate fi vândută unei companii străine”; Encyclopedia Britannica – “parteneriatul nu ar fi avut sens  din punct de vedere fiscal”.

Concluzia: “Nopuorg nu a fost, nu este și nu va fi niciodată de vânzare”.

 

“Nu suntem The Beatles”

Înapoi la adevăratul Mason, amintirea precedentului Zuckerberg-Facebook devine obligatorie. În 2006, la doar doi ani de la lansare, reţeaua socială fondată de Mark Zuckerberg era vânat de un alt rechin, Yahoo!, care punea pe masă un miliard de dolari. Facebook era încă departe de a fi subiectul unui film nominalizat la Oscar, cu un rival Myspace cu de 10 ori mai mulți utilizatori. Zuckerberg avea doar 23 de ani, a refuzat oferta, iar mai apoi a ajuns unul dintre cei mai tineri miliardari ai planetei.

A angajat un bărbat să se plimbe prin birourile companiei în tutu de balerină.

Spre deosebire de fondatorul Facebook, lui Mason nu-i place să se ia tot timpul foarte tare în serios. Profilul său de Twitter are o poză făcută în timp ce desface o cutie de Nintendo Wii în care pare că s-ar afla lenjerie intimă. De spus şi că șeful Groupon a angajat un bărbat să se plimbe prin birourile companiei în tutu de balerină, fără nici un fel de explicații, doar pentru a observa reacțiile celor din jur, scrie Wall Street Journal. Iar pentru a-și stimula copywriterii să facă texte creative, Mason a amenajat la sediul central din Chicago o sală de conferințe care arată ca un dormitor, locuită de un personaj imaginar misterios, pe nume Michael. “Când ni se spune că suntem compania cu cea mai rapidă creștere mă gândesc că suntem un fel de N-Sync al siteurilor web, avem piese bune, dar nu suntem, totuși, The Beatles. Nu e ca și când am fi cel mai tare lucru făcut vreodată”, este modul în care Mason privește businessul său. Intenţionat sau nu, a reuşit şi să scandalizeze opinia publică, cu o serie de reclame (aici și aici) pentru Super Bowl, atacând subiecte sensibile precum Tibetul sau balenele pe cale de dispariție.

Și echipa pe care o conduce este una neconvențională, formată din copywriteri tineri, școliți prin facultăți de litere. Dacă alte companii web mizează pe algoritmi sofisticați de căutare (Google), pe un stream de update-uri pentru prieteni și cunoscuți (Facebook) sau pe un sistem revoluționar ce permite oamenilor să se promoveze (Twitter), Groupon preferă să se joace cu frazele care atrag oamenii să cumpere lucruri la jumătate de preț. “Groupon nu are ceva la fel de special ca restul (Google, Facebook, Twitter – n.r.). Oferă discounturi la produse și servicii, lucru pe care companiile web au încercat să îl facă cu mult timp înainte, fără prea mare succes. Descoperirea făcută de Groupon vine nu doar din deal-uri, ci și dintr-un ingredient improbabil și efemer: cuvintele”, descrie New York Times rețeta a la Mason.

 

Time is Money

Când se ia în serios, Mason are o viziune clară pentru viitorul Groupon: “Vrem să devenim pentru e-commerce-ul local ceea ce a făcut Amazon pentru bunurile de consum globale”. La sfârșitul lui septembrie, Groupon a făcut primul pas din călătoria sa de 1.000 de mile, odată cu lansarea Groupon Goods, o subsidiară adresată retailului american, co o ofertă de discounturi pentru produse gen televizoare LED sau expresoare de cafea. Adevăratul test pentru Groupon îl reprezintă însă listarea la bursă, proces început în această vară şi despre care s-a spus că ar putea duce valoarea companiei la 25 de miliarde de dolari. La începutul lunii, se vehiculau, însă, noi valori, între doar trei şi cinci miliarde de dolari.

Groupon cheltuie bani mai rapid decât ritmul nebun în care i-a obținut.

Ce s-a schimbat între timp? Groupon pierde bani, şi îi pierde cu bună știință, scriu cei de la CNN Money. “La începutul lui 2010, compania era profitabilă, apoi a început expansiunea agresivă pentru a lua fața competitorilor. O astfel de creștere este scumpă, iar Groupon cheltuie bani mai rapid decât ritmul nebun în care i-a obținut. O astfel de abordare nu este străină startup-urilor, dar e riscantă: funcționează doar dacă aceste cheltuieli contribuie la creșterea profitului cu timpul. Există însă semne care ne arată că nu e însă cazul: potrivit datelor Groupon, veniturile din investițiile făcute în orașe precum Boston sunt în scădere. Companiile care vor să fie listate așteaptă, în mod normal, până când cifrele de venit sunt mai stabile. E o anumită grabă în această dorință de listare, ca și cum compania acționează în disperare. Iar disperarea nu este ceva atrăgător când vrei să devii listat la bursă”.

 

Noul miraj?

“Viaţa e prea scurtă pentru a fi o companie plictisitoare (….) Suntem neobișnuiți și ne place cum suntem”, scria Mason într-o scrisoare către viitorii acţionari, care i-a trimis pe mulţi cu gândul la cuplul-Google Larry Page și Sergey Brin.

“Google nu este o companie convențională. Și nu intenționăm să devenim una”, scriau la rândul lor într-o scrisoare similară, înainte de IPO-ul din 2004, reuşind să irite o parte a Wall Street. Au atras, în schimb, 1,67 miliarde de dolari, ceea ce a dus valoarea companiei la 27 de miliarde de dolari. Groupon ar vrea chiar mai mult.

Mason & Co. au parte de vânt în pupă în aceste vremuri, când o cohortă de platforme sociale de elită, în frunte cu Facebook, vor să se intre pe burse, scrie The New York Times. Evaluată la 80 de miliarde de dolari, compania lui Mark Zuckerberg ar urma să se listeze în 2012. Serviciul de muzică online Pandora și compania de jocuri Zynga așteaptă și ele intrarea pe bursă. LinkedIn a făcut deja pasul în luna mai.

Cu gândul la crahul dot.com, analiștii economici avertizează însă asupra bulelor de săpun pe care le-ar putea reprezenta aceste listări. Numai că frenezia din jurul noilor giganți tehnologici e prea mare. Rien ne va plus.

Alte articole